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COMO FUNCIONA......

Funcionamiento de una central nuclear

Una central nuclear es una central térmica en la que el calor no es producido por la combustión de la hulla, sino por las reacciones de fisión mantenidas en el seno de un reactor nuclear. En muchas centrales, los reactores están constituidos por una masa de grafito perforada por canales verticales en los que son alojados los elementos combustibles.

Alrededor de estos últimos, en los canales, circula gas carbónico que evacúa el calor producido. El conjunto del reactor está alojado en un depósito de presión que mantiene el gas a una presión elevada. El gas es puesto en movimiento por unos ventiladores y, al salir del depósito, pasa a unos cambiadores en los que cede su calor al agua que calienta y vaporiza. El vapor así producido alimenta unos turboalternadores que producen electricidad.

Como elemento combustible, los reactores emplean por igual uranio natural y uranio enriquecido en uranio 235. ¿Cuánta energía útil puede obtenerse del combustible? Si se desintegraran todos los átomos de un kilogramo de uranio 235 se obtendría casi tanta energía como en la combustión de 3000000 de kg de carbón o, en términos de electricidad, 1 000 megavatios-día (o sea, 24 000 000 kWh). Sin embargo, en la práctica, la energía aprovechable es mucho menor. Esto se debe principalmente a las pérdidas que ocasiona el repetido tratamiento del combustible: la reacción en cadena cesa después de cierto tiempo debido a que los productos de la fisión absorben gran parte de los neutrones libres.

El combustible no utilizado debe separarse de este material impuro. Hasta 1963 sólo se podía recuperar la energía correspondiente a 10000 kg de carbón, aproximadamente, a partir de un kilo de uranio. No parece verosímil que pueda recuperarse más energía que la correspondiente a 1 000000 de kg de carbón por kilogramo de uranio 235. En diciembre de 1968 fue inaugurada oficialmente la primera central nuclear española en Almonacid de Zurita (Guadala-jara). Su potencia neta es de 153 000 kW y su producción anual de 1 000 000 000 de kWh.Una muestra de ellas son la de Santa María de Carona (Burgos), con una potencia de 440 000 kW, y la de Vandellós (Tarragona) con 500 000 kilovatios. El uranio necesario para el funcionamiento de las centrales lo suministran las minas de Andújar (Jaén).